電影《蟻俠》( Ant-Man )中的主角可以隨意變大變小,有時觀眾會想到底變小是怎樣呢?把人變小仍是天方夜譚,但現行技術已可把機械人做得如昆蟲般小。

據科技雜誌《 TechCrunch 》報道,著名的汽車和飛機發動機生產商勞斯萊斯( Rolls-Royce )最近公佈了可用於檢修引擎的微型機器人。

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設計的靈感來自蟑螂,微型機器人如同蟑螂般大小,可直接「飛」進引擎內部每個角落,有望將檢查維修引擎的時間,由 5 小時縮減至 5 分鐘。

人變小是沒可能,但人可擁有如蟻俠般的視覺,微型機器人可向維修人員直播影像看看維修的情況。

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微型機器人如何運作

微型機器人主要是為了檢查飛機引擎而生。該蟑螂微型機械人名為 SWARM, 它需配合另一個機械人 FLARE 蛇管型機器人來進行維修。

SWARM 透過 FLARE 蛇管型機器人輸送到引擎內部的角落和縫隙,抵達定點後再將 SWARM 放出,它能透過機身小型攝像機即時回傳內部影像,概念是希望減少維修與檢查引擎時,將引擎拆開的麻煩與時間。

除即時掌握引擎內部狀況,SWARM 亦可負責清除碎屑,進行臨時修補。

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微型機器人的好處

過往修理飛機多半仰賴內部感應器和人工操作,微型機器人則可大幅降低維修時間。

勞斯萊斯技術人員凱爾(James Kell)表示:「我們如果用傳統方式維修,需要 5 個小時,透過這個小機器人,最快 5 分鐘便能完成,因為它們可在接近燃燒室的各處飛行。」,由 5 個小時到 5 分鐘,快了足足 12 倍。

SWARM 是勞斯萊斯與美國哈佛大學、英國諾定咸大學( Univerity of Nottingham ) 的機械人專家合作的成果。

研究員里瓦茲( Sebastian de Rivaz )談到,設計靈感是來自生活中常見的蟑螂,整個構想歷時 8 年,下一步希望成功在機身安裝鏡頭,並將尺寸再度縮小。

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遠端遙控

SWARM 蟲型機器人、FLARE 蛇管型機器人目前都還在研發階段,另一款 INSPECT 內致潛望鏡自主檢測機器人,最快可在 2 年內實際使用。

INSPECT 是一款遙控維修機器人,可事先安裝在引擎內,將 3D 掃瞄影像回傳控制中心,讓工程師可以修復壓縮機葉片損毀,未來還打算研發「遠端鑽孔機器人」,在專業工程師的遙控下,直接完成複雜的維修任務。

以創新科技革新維修和產品

勞斯萊斯(Rolls-Royce)是汽車生產商,亦是一間專門生產渦輪產品的英國公司,以生產飛機引擎著稱,市場佔有率僅次於奇異公司(GE),民用和軍用領域產品都有涉足,是世界第 23 大國防承包商。

不論空中巴士的 A350、A380,甚至是波音 787 系列,都能看到勞斯萊斯的引擎產品。

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隨著時代演進,勞斯萊斯也不斷透過新技術跟上時代步伐,好像去年 9 月,就公佈了一款搭配人工智慧(AI)技術的無人船艦原型概念,自動駕駛工具包括能源管理、儀器監測、遠端維護系統,這艘船艦預計長 60 公尺、能航行 3,500 海浬,配有電力推進系統,能不中斷的情況下航行 100 天,除了能夠降低大量營運成本,也能大幅度降低如軍事、探勘用途的船隻人力折損的風險。

同時還與空中巴士( Airbus)與西門子( Siemens )合作,打造一款名叫「E-Fan X」的混合動力電動飛機,預計可在 2025 年投入服務;

最近宣佈開始研發空中計程車的推進系統,飛天車機翼可做做到 90 度旋轉,特別之處在於能垂直起降(electric vertical take-off and landing,簡稱  EVTOL ),預計最快 2020 年就能一飛沖天。

Source: Techcrunch
Text by Fortune Insight